Отдел бронзового века (до 1994 г. - сектор неолита и бронзы), - одно из основных структурных подразделений Института, - создан в ИИМК в 1944 г. Возглавил сектор и руководил им до конца своих дней (1962 г.) член-корреспондент АН СССР С.В.Киселёв, а после него такие известные ученые, как Е.И. Крупнов (до 1970 г.), Н.Я. Мерперт (до 1988 г.), М.Ф. Косарев (до 1994 г.), В.В. Волков (до 2000 г.).

В составе отдела в разные годы работали многие ведущие исследователи по первобытной археологии: А.Я. Брюсов, М.В. Воеводский, М.Е. Фосс, О.А. Кривцова-Гракова, Т.С. Пассек, В.Н. Чернецов, В.И. Мошинская, В.С. Титов, О.Н. Бадер, Д.А. Крайнов, Е.К. Черныш, В.И. Сарианиди, Ю.С. Гришин и др.

При реорганизации структуры Института в 1992-1994 гг. сектор неолита и бронзы был преобразован в отдел бронзового века, на его базе был создан самостоятельный отдел каменного века, а часть сотрудников перешла в группу зарубежной археологии и другие подразделения. Сегодня отдел возглавляет к.и.н. А.Н. Гей.

Сфера научных интересов сотрудников отдела отличалась широтой и разнообразием, охватывая древнейшую историю и археологию Старого Света. Масштабные полевые исследования проводились практически на всей территории СССР и далеко за его пределами (Афганистан, Болгария, Венгрия, Египет, Ирак, Монголия). По их результатам опубликованы десятки монографий, сотни статей, издано несколько выпусков "Свода археологических источников" (САИ) и три тома фундаментального издания "Археология СССР".

Научные интересы направлены на изучение первобытной истории и археологии культур энеолита, бронзового века и переходного периода от эпохи бронзы к эпохе железа (VI - начало I тыс. до н. э.), а основное внимание при этом сосредоточено на древностях центральных областей России, Поволжья, южнорусских степей, Причерноморья, Кавказа, Прикаспия, Урало-Сибирского региона, а также Южной Европы и Балкан, Ближнего Востока и Центральной Азии.

Научная деятельность отдела бронзового века сосредоточена на разработке коллективной плановой темы «Модели формирования и развития культур и транскультурных феноменов в энеолите – бронзовом веке степных и горных областей Евразии» (2014-2016 гг.).

Сотрудники отдела изучают закономерности (модели) и особенности развития и взаимодействия археологических культур и стоящих за ними позднепервобытных и самых ранних классовых обществ в хронологическом диапазоне от VI-V до рубежа II и I тыс. до н. э., а также межкультурных или транскультурных феноменов этого времени (металлургия и металлообработка, колесный транспорт, культовая пластика, петроглифы, расписная керамика и другие проявления первобытного искусства, мегалитические традиции и т.д.).

Основное внимание при этом уделяется, с одной стороны, осмыслению роли локальных культурных и этнокультурных традиций, а также масштабных технологических или надстроечных явлений, как инновационных, так и консервативных по своему характеру, в историческом процессе ряда областей Евразии. С этих позиций выполняется анализ своеобразных контактных зон, формировавшихся на границах обширных горных и степных областей Евразии, способствовавших дальнему переносу инноваций и оптимизации контактов между далеко отстоящими друг от друга культурными анклавами.